Na danađnji dan 1981. godine, u jedan minut nakon ponoći počelo je emitovanje MTV-ja rečima: “Dame i gospodo, rokenrol.” (“Ladies and gentlemen, rock and roll.”).

Ovu rečenicu pratila je muzika na gitari i snimak misije Apolo 11, odnosno sletanje čoveka na Mesec koji postavlja zastavu sa logom MTV-ja. Taj snimak smatra se jednim od najpoznatijih trenutaka u istoriji televizije u celom svetu. Početak emitovanja stanice MTV imalo je priliku samo da gleda nekoliko hiljada ljudi u severnom delu Nju Džerzija koji su bili priključeni na kablovski distributivni sistem.

Prikladno prvom emitovanju programa, prvi muzički spot prikazan na MTV-iju je pesma “Video Killed the Radio Star” (“Muzički spot ubio radio zvezdu”) grupe The Buggles.

U početku je u pauzi između prethodnog i narednog spota dolazilo do kratkog prekida programa u vidu zatamnjenog ekrana, jer su za to vreme radnici u režiji menjali traku u video-rekorderu.